La mesure
La mesure
L'hygrométrie, c'est-à-dire la mesure de l'humidité de l'air, est un domaine où les progrès ont été très lents en raison des difficultés rencontrées pendant des siècles pour comprendre la nature exacte de la vapeur d'eau. En particulier, la notion d'humidité relative n'est définie clairement qu'au début du XIXe siècle.

La vapeur d'eau atmosphérique selon Descartes (1638). En A, l'eau liquide ; en B, la vapeur ; En E, F, G, D, C, des vapeurs de plus en plus condensées ; en haut, des nuages (Photo Météo-France)

Hygromètres utilisés au milieu du XVIIIe siècle, selon Cotte (1774) : 1. Hygromètre à corde ordinaire (corde de 3 à 4 m de longueur) - 2. Hygromètre à boyau et à cadran - 3. Hygromètre à boyau avec deux petits personnages - 4 et 5. Hygromètre à éponge (trempée préalablement dans du vinaigre où l'on a fait dissoudre du sel d'ammoniac et du sel marin) (Photo Météo-France)

L'histoire de l'hygromètre commence bien avant celle du baromètre et du thermomètre. Nicolas de Cues (1401-1463), esprit fécond du XVe siècle, décrit en 1450 un appareil composé d'une balance dont l'un des plateaux porte une grande quantité de laine et l'autre des pierres. Il observe que le poids de la laine augmente quand l'air est humide et diminue quand l'air est sec. En 1623, Santorio décrit plusieurs hygromètres, dont l'un est constitué par une corde qui se raccourcit quand l'air est humide. Ce principe sera perfectionné par Horace Bénédict de Saussure (1740-1799), savant genevois éclectique qui aura, en 1775, l'idée d'utiliser le cheveu pour construire un hygromètre.

D'autres systèmes, tels l'hygromètre à condensation ou le psychromètre, seront mis au point, mais l'hygromètre à cheveu restera le plus utilisé en raison de sa simplicité, de sa robustesse et de son coût modéré.

(5.1) L'humidité
Hygromètre à rondelle, fin XVIIIe siècle

Série d'hygromètres de différentes époques

Hygromètre, fin XVIIIe siècle

Psychromètre-thermomètre, fin XVIIIe siècle (Inv. 1588)

Psychromètre, début XXe siècle

Hygromètre, XIXe siècle